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La pubertad ocurre antes, a los 9 o 10 años de edad para el chico promedio de EE. UU.

Una brecha creciente entre la madurez física y la mental y emocional

Padres, chicos y pubertad.

Cuando la pubertad se inicia, un chico comienza a cambiar.

"La mayoría de padres creen que el inicio de la pubertad ocurre a los 12 o los 13 años. Pero para los chicos blancos es a los 10 años, o sea en quinto curso", señala Herman-Giddens. "Ahora, tienen que afrontar cambios en sus cuerpos, y sentimientos sexuales a punto de desarrollarse a una edad más temprana. Y no están listos para afrontar todo eso".

Julia A. Graber, PhD, catedrática asociada de psicología de la Universidad de Florida, es una de las pocas investigadoras que estudia la pubertad en los chicos. Dice que la pubertad precoz puede ser tanto buena como mala para el ajuste social y psicológico de un chico.

La parte positiva es que los chicos se hacen más altos y fuertes cuando maduran sexualmente. Son más atléticos y tienen un aspecto más masculino.

"Pero dado que los chicos parecen más viejos a una edad más temprana, podrían meterse en situaciones más adecuadas para individuos de más edad", advierte Graber. "Y a una edad cronológica en que no están preparados y carecen de habilidades psicológicas, podrían estar en mayor riesgo".

En las chicas, el inicio de la pubertad es obvio. Sus senos comienzan a desarrollarse, y luego comienzan a menstruar. En los chicos, unas señales más sutiles, como vello púbico escaso y un ligero aumento en el tamaño de los testículos, son fáciles de pasar por alto, tanto para los padres como para los mismos chicos.

Pero la pubertad normal conlleva cambios en la conducta. Cuando los chicos entran en la pubertad antes de lo que los padres esperan, su conducta "no es la que padres, maestros y otros adultos piensan que deben estar preparados para afrontar". Esos adultos podrían creer que la conducta normal de un chico es problemática.

"Debemos ayudar a los padres a comprender que está sucediendo antes, y que deben hablar con sus hijos antes de lo que habían planeado", apunta Graber. "Si los padres leen un artículo de WebMD y piensan que quizás su hijo esté experimentando esas cosas, entonces pueden pensar sobre lo que pueden hacer para ayudar a su hijo a afrontarlas. Cosas como las emisiones nocturnas o la masturbación. La excitación aumenta junto con las hormonas, y esto puede ser confuso si los niños no están mentalmente preparados para la idea de la sexualidad".

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